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AI热潮退去 多家硅谷公司遭重创

5月4日消息,国外媒体日前撰文指出,人工智能的热潮已开始逐渐褪去。初创公司想要同微软、谷歌等科技巨头在人工智能领域一决高下,门槛已经提高至数十亿美元。而且即便是账户中拥有了这么多的资金,也可能是杯水车薪,不足以同科技巨头们抗衡。

自今年3月中旬以来,数家曾风光无限的硅谷人工智能初创公司已因财务压力遭受重创。募集到15亿美元、但几乎没有获得任何收入的Inflection AI,已经放弃了原有的业务。因推出开源大模型平台Stable Diffusion而风光无限的Stability AI,不仅进行了裁员,还辞退了首席执行官。得到亚马逊和谷歌巨额投资的Anthropic,则一直在努力缩小营收与巨额支出之间高达近18亿美元的差距。

01 支出与收入差距明显

硅谷越来越清楚地认识到,人工智能革命将付出巨大代价。押注这场革命的科技公司,正努力寻找如何缩小巨额支出与未来利润之间的差距。对一些为开发通用人工智能合计募集到数百亿美元的明星初创企业而言,这个问题尤为严重。一些初创企业已经意识到,与谷歌、微软和Meta这样的巨头死磕可能需要数十亿美元的支出。即便是如此,这样的资金规模仍有可能是杯水车薪。

“你已经可以看到不祥之兆了,”与人工智能初创公司合作的数据仓库和分析公司Databricks的首席执行官阿里·古德西(Ali Ghodsi)说,“你做的事情有多酷并不重要,这件事有商业可行性吗?”

虽然其他科技热潮同样烧掉了大量的资金,但构建人工智能系统的费用仍让科技行业的资深人士感到震惊。与拉开上一次技术转型序幕的iPhone不同,生成式人工智能模型的创建和维护成本高达数十亿美元。相比之下,iPhone掀起的转型在很大程度上依赖于原有配件,只需要数亿美元便能够进行开发。人工智能初创公司需要的尖端芯片价格昂贵且供不应求,而且人工智能系统的每次查询都比简单的谷歌搜索成本更高。

根据数据库分析平台Pitchbook提供的数据显示,投资人在过去三年中向大约2.6万家人工智能和机器学习初创公司投入了3300亿美元,比他们在2018年到2020年期间资助2.035万家人工智能初创公司的金额高出三分之二。

02 OpenAI依旧风光无限

许多新兴人工智能公司当前所面临的挑战,与得到微软130亿美元资金支持的OpenAI的早期业务成果形成了鲜明对比。ChatGPT获得的巨大成功,让OpenAI能够对这款高端聊天机器人服务收取20美元/月的费用。知情人士透露,OpenAI去年的营收达到约16亿美元,但该公司的支出数据仍不得而知。截至目前,OpenAI对此报道未予置评。

即使是像OpenAI这样的初创公司也面临着如何扩大营收的挑战。该公司的企业用户担心,人工智能系统会产生不准确的答案。此外,OpenAI还受到支持模型的数据是否侵犯版权的困扰。

许多投资者指出,微软营收的快速增长证明了人工智能的商业潜力。投资银行Stifel的分析师布拉德·雷贝克(Brad Reback)就此表示,在最近一个季度,微软公布的云计算人工智能服务营收估计为10亿美元,而一年前基本上为零。

另一方面,尽管Meta仅在今年就增加了高达100亿美元的基础设施支出,但该公司预计多年内不会从其人工智能产品中赚钱。Meta首席执行官马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)上周在与分析师的财报电话会议中表示:“我们正在进行投资,从而保持在人工智能领域的领先优势。”

03 Anthropic年支出超20亿美元

人工智能初创企业一直面临着支出和营收之间差距太大的困扰。两名熟悉Anthropic财务状况的人士透露,该公司在亚马逊和谷歌的支持下筹集了超过70亿美元的资金。虽然该公司当前的年营收已达到1.5亿美元至2亿美元,但每年的支出高达20亿美元。

像OpenAI一样,Anthropic已转向与大型老牌科技公司合作。该公司首席执行官达里奥·阿莫代伊(Dario Amodei)一直在向华尔街的客户示好。最近,该公司宣布与全球咨询公司埃森哲(Accenture)合作,为企业和政府机构开发定制聊天机器人和人工智能系统。Anthropic的发言人莎莉·奥尔德斯(Sally Aldous)表示,已有数千家企业在使用该公司的技术,并有数百万消费者正在使用该公司开发的聊天机器人Claude。

04 Stability AI重组削减业务规模

图像生成人工智能初创公司Stability AI在上月宣布,公司联合创始人、首席执行官埃玛德·莫斯塔克(Emad Mostaque)已从公司辞职。就在一周前,构建该公司原始技术的五人团队中的三名研究人员选择了辞职。据熟悉Stability AI业务的知情人士透露,该公司今年有望实现约6000万美元的营收,而其图像生成系统的成本约为9600万美元。

人工智能投资者表示,Stability AI的财务状况看起来比Anthropic等语言模型开发商要好,因为开发图像生成系统的成本较低。但与此同时,随着购买图片的需求逐步减少,Stability AI的销售前景更加不确定。

Stability AI一直在没有科技巨头支持的情况下运行。该公司的两名前员工表示,在2022年从风险资本家那里筹集了1.01亿美元后,Stability AI去年秋天曾需要更多资金,但难以向投资者证明它可以向企业出售其技术。最终,Stability AI去年年底获得了来自英特尔的5000万美元投资。即便是如此,该公司仍面临着巨大的财务压力。

该消息还称,随着Stability AI业务的发展,它的销售策略发生了变化。与此同时,它每月在算力上的投入高达数百万美元。在这种情况下,一些投资者向莫斯塔克施压,要求他辞职。在莫斯塔克辞职后,Stability AI进行了裁员和业务重组,让公司走上“一条更可持续的道路。”截至目前,莫斯塔克本人和Stability AI均对此报道未予置评。

05 Inflection AI基本并入微软

由三名人工智能产业资深人士创办的聊天机器人初创公司Inflection AI,已从科技界的一些大咖和知名公司手中筹集到15亿美元。但知情人士透露,在推出人工智能个人助理一年后,Inflection AI仍几乎没有收入。Inflection AI在致投资人的信中表示,“在当前人工智能市场出现泡沫的背景下,进一步融资不是最佳的选择。”今年3月底,Inflection AI关闭了原有业务,基本上完全并入了微软。

微软之前同样参与了Inflection AI的融资。Inflection AI首席执行官穆斯塔法·苏莱曼(Mustafa Suleyman)是DeepMind的创始人之一。DeepMind是一家开创性的人工智能实验室,于2014年被谷歌收购。苏莱曼与DeepMind的重要研究人员凯伦·西蒙扬(Karén Simonyan),以及硅谷知名风险投资家里德·霍夫曼(Reid Hoffman,曾帮助创立OpenAI,现在是微软董事会成员)共同创办了Inflection AI。截至目前,Inflection AI与微软均对此报道未予置评。

Inflection AI曾有很多在谷歌和OpenAI等公司工作过的天才人工智能研究人员。但在发布人工智能个人助理近一年后,用一位投资者的话说:“Inflection AI的收入‘微乎其微’,基本上是零。除非它继续筹集巨额资金,否则它无法继续改进其技术,与谷歌和OpenAI等公司的升级产品进行抗衡。”

如今,微软吸纳了大部分的Inflection AI员工,其中还包括苏莱曼和西蒙扬。这让微软花费了超过6.5亿美元。但与Inflection AI不同的是,微软有能力打持久战。该公司已经宣布,计划让员工在伦敦建立一个人工智能实验室,与希望取得技术突破的初创公司建立合作关系。

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